Peces enfrían el planeta

Peces fríos: El efecto que tienen estos animales en el enfriamiento del planeta

Julio 9, 2021

El krill, los peces y las ballenas capturan el carbono y lo retienen en el océano, según una serie de nuevas investigaciones.

¿Cuál es el valor de un pescado? Quizá piense en su precio de mercado o, dado su papel como fuente primaria de proteínas para tres mil millones de personas, en su contribución a la seguridad alimentaria. Es mucho menos probable que piense en cómo mitiga el cambio climático.

El año pasado, un estudio publicado en Science Advances calculó que, desde 1950, la pesca comercial de grandes especies, como el atún y el pez espada, ha liberado a la atmósfera unos 730 millones de toneladas métricas de dióxido de carbono.

Una parte de esas emisiones procedía de la quema de combustible por parte de los buques pesqueros, pero una gran parte era liberada por los cuerpos de los peces extraídos del mar. Si se les hubiera dejado seguir su curso natural, habrían encerrado ese carbono en el océano.

Las pesquerías están en la primera línea del calentamiento de los océanos, que amenaza la abundancia y diversidad de la vida marina. Pero el estudio de Science Advances forma parte de un conjunto creciente de investigaciones que analizan el otro lado de la ecuación: el potencial de los animales marinos para capturar carbono y mantenerlo en el océano.

Y no son sólo los peces grandes los que importan: cada vez más, las investigaciones apuntan a la importancia de los grandes bancos de peces más pequeños a la hora de retener el carbono en las profundidades marinas. A medida que aumentan las pruebas de este hecho, los investigadores y los responsables políticos empiezan a preguntarse cómo podemos apoyar el poder de los peces para luchar contra el cambio climático.

“Esta es una de las formas de capturar carbono, una nueva forma que no conocíamos, pero sobre la que la ciencia está revelando cada vez más”, afirma Rashid Sumaila, director de la Unidad de Investigación de Economía Pesquera del Instituto para los Océanos y la Pesca de la Universidad de la Columbia Británica.

Emisiones de CO2

Como todos los seres vivos, los peces acumulan carbono a medida que crecen. “Un pez, ya sea pequeño o grande, contiene entre un 10% y un 15% de carbono”, explica Gaël Mariani, estudiante de doctorado de la Universidad de Montpellier (Francia) y autor principal del estudio de Science Advances.

Cuando los peces defecan, y cuando mueren, el carbono contenido en esa materia orgánica es consumido por los depredadores, los carroñeros y los microbios en un ciclo que bloquea el carbono en la cadena alimentaria. Un pequeño porcentaje de la materia orgánica infundida de carbono también llega al lecho marino en forma de partículas, donde queda atrapado en los sedimentos.

Pero es probable que la mayor parte del carbono secuestrado se produzca a través de la respiración, mediante la cual el CO2 se disuelve en el océano. Si la respiración se produce por debajo de una profundidad de unos 800 metros, el CO2 puede quedar atrapado allí, explica Grace Saba, profesora adjunta del Departamento de Ciencias Marinas y Costeras de la Universidad de Rutgers.

“Todas las fuentes de carbono -ya sean partículas, disueltas o respiradas- pueden ser secuestradas durante largos periodos de tiempo, siempre y cuando lleguen a profundidades lo suficientemente grandes como para no ser impactadas por eventos de mezcla oceánica estacional a gran escala”, dice Saba, que investiga los flujos de carbono oceánico. Las partículas, como las heces o la carne, que acaban en el fondo marino “pueden ser secuestradas durante millones de años”, afirma.

Un pez más grande transporta más carbono en su cuerpo. Por eso, estas especies han sido hasta ahora el centro de atención de investigadores como Mariani, cuyo estudio consideró el potencial de secuestro perdido por la pesca de tiburones, atunes, caballas, peces de pico y otras especies grandes.

Los investigadores han calculado la aportación de carbono de las ballenas, los mayores habitantes del océano. Cuando las ballenas mueren, sus cuerpos contienen unas 33 toneladas de CO2, que son absorbidas por las criaturas marinas o secuestradas en las profundidades del mar, en comparación con los aproximadamente 22 kg que un árbol secuestra cada año, informa el Fondo Monetario Internacional (FMI).

El rol de los peces pequeños

Pero ni siquiera los peces grandes y las ballenas pueden eclipsar el valor de los bancos de peces pequeños para los ciclos globales del carbono: una investigación publicada en Nature Communications demostró que los diminutos crustáceos llamados krill son los principales protagonistas de una “bomba biológica” que desplaza el carbono de la superficie a las profundidades marinas y, en última instancia, secuestra hasta 12.000 millones de toneladas métricas de carbono al año.

El krill contribuye a este sistema consumiendo grandes cantidades de fitoplancton, que captura el carbono mediante la fotosíntesis en la superficie del océano. A continuación, secuestran el carbono consumido mediante su respiración en profundidad y a través de sus heces, que se hunden en el fondo del océano. Su importancia central en este proceso de ciclo del carbono hace que la pesca comercial intensiva de krill en el océano Antártico sea motivo de preocupación.

En general, la reciente investigación de Saba, publicada en la revista Limnology and Oceanography, estima que los peces aportan alrededor del 16% del carbono que finalmente se hunde en las capas más profundas del océano. Si los peces son un sumidero de carbono tan importante, un almacén natural que reduce la concentración de CO2, ¿no es importante protegerlos para luchar contra el cambio climático?

Esta cuestión fue una de las muchas que se analizaron en un simposio organizado en marzo por la organización no gubernamental Our Fish, que reunió a investigadores de la pesca y el cambio climático, activistas y políticos europeos.

Una parte del evento exploró si los resultados de la investigación podrían alimentar las políticas pesqueras que protegen de forma más proactiva a los peces con el fin de ayudar a abordar el cambio climático.

Se señalaron varios aspectos de la gestión pesquera actual para su intervención. Por ejemplo, los investigadores presentaron un estudio publicado en Nature, que demuestra que la pesca de arrastre de fondo libera tanto carbono del fondo marino como toda la industria de la aviación.

Esta podría ser otra razón para respaldar las áreas marinas protegidas (AMP), que actualmente sólo cubren el 2,7% del fondo oceánico, dicen los investigadores. Las AMP también podrían aumentar las poblaciones de peces, que a su vez secuestrarían más carbono, y, al aumentar las poblaciones de peces, podrían aumentar el rendimiento de la pesca y la seguridad alimentaria.

El “carbono azul”

Otra investigación (actualmente en revisión) reveló que el océano Atlántico nororiental es uno de los mayores sumideros de carbono del mundo, pero al mismo tiempo tiene la mayor intensidad de pesca del planeta, lo que subraya la necesidad de abordar la sobrepesca en los mares europeos.

Los investigadores también señalan que las subvenciones a la pesca pueden poner en peligro la capacidad de absorción de carbono de los peces. La investigación de Mariani revela que el 43,5% del “carbono azul” -almacenado en los ecosistemas marinos- que fue extraído por la pesca entre 1950 y la actualidad procedía de zonas del océano que no habrían sido rentables para la pesca sin subvenciones.

La eliminación de las subvenciones podría proteger estos recursos sin afectar a la seguridad alimentaria. “Si intentamos reubicar estos subsidios en algo más sostenible, se limitaría la sobrepesca, se promovería la recuperación de las poblaciones y quizás se fomentaría el secuestro de carbono por parte de los peces”, sugiere Mariani.

Éstas son sólo algunas de las áreas en las que existe un claro potencial para que la política aproveche la capacidad de carbono azul de los peces. “Una de las cosas que esperamos hacer es poner sobre la mesa otro servicio de los ecosistemas, para que cuando tomemos decisiones -ya sea el gobierno, los individuos, las ONG o la industria- sepamos que los peces no están ahí sólo para ser comidos”, dice Sumaila, que ayudó a reunir a varios investigadores para que presentaran en la conferencia.

Sin embargo, el mensaje de los políticos asistentes fue claro: para impulsar cambios en las políticas y la acción de la sociedad civil, es necesario investigar más sobre la contribución de los peces a los sumideros de carbono marinos. “Siempre es más fácil convencer a las partes interesadas cuando se tiene una base de pruebas”, dijo Virginijus Sinkevičius, Comisario de Medio Ambiente, Océanos y Pesca de la Comisión Europea, que intervino en el simposio.

El camino a seguir

La complejidad de los ciclos del carbono supone ya un reto considerable para la investigación. En entornos oceánicos fluctuantes, las condiciones meteorológicas extremas, la temperatura, la profundidad y el hábitat pueden afectar al funcionamiento de los ciclos del carbono en las profundidades marinas.

“Esta es una ciencia nueva. No es como los árboles y los bosques. La gente ha estado estudiando esos temas desde siempre, por lo que han entrado en la corriente principal. Pero esta investigación aún no se ha generalizado”, afirma Sumaila.

También será vital determinar exactamente la cantidad de carbono que secuestran las distintas especies en el mar, y eso significa mirar más allá de los peces grandes. “En mi opinión, lo más útil ahora mismo para los responsables políticos sería obtener una estimación del flujo de carbono específico de la biomasa para los distintos tipos de peces: pequeños pelágicos [que viven en las capas superiores del océano abierto], grandes pelágicos [como el atún], mesopelágicos migratorios [que viven a 200-1.000 metros de profundidad]”, dice Saba.

Comprender el potencial de carbono azul de todas las especies de peces es también un objetivo de investigación de Mariani. “El siguiente paso es estimar cuánto carbono secuestran cada año todas las especies de peces del océano, basándose en diferentes escenarios climáticos y diferentes escenarios de intensidad de pesca”, dice sobre su próxima investigación.

En los próximos meses, un grupo de unos 25 investigadores contribuirá a un conjunto de artículos sobre este tema general, que está encabezado por Sumaila y que se publicará en su totalidad a finales de este año. El objetivo final es acumular suficientes investigaciones para que la conservación de los peces tenga cabida en la política climática, explica Sumaila.

Es difícil calcular el verdadero valor de un pez, pero la investigación acumulada sugiere que hay un beneficio de su existencia que hemos pasado por alto durante demasiado tiempo: en lugar de ser simplemente víctimas del cambio climático, los peces podrían ser fuerzas poderosas contra él.

“Tenemos que aprovechar todas las formas de reducir las emisiones de gases de efecto invernadero. Y aquí, la ciencia nos dice que los cuerpos de los peces secuestran una gran parte del CO2 que tenemos en la atmósfera. Tenemos que poner eso sobre la mesa, junto con todos nuestros otros esfuerzos para acabar con el cambio climático”, dice Sumaila.

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